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Cómo obtener vapor de agua helada (sin calentar el agua)

Científicos del laboratorio de nanofotónica de la Universidad de Rice (EEUU), dirigidos por Naomi Halas, han desarrollado una nueva tecnología solar que es capaz de generar vapor a nivel molecular (sin hervir ni calentar el líquido) partiendo de agua próxima a su punto de congelación. Su aplicación directa es la generación de electricidad.


La nueva tecnología, denominada Vapor Solar, consiste en sumergir un nuevo tipo de nanopartículas en el agua. Estas nanopartículas son sensibles a un espectro muy amplio de la luz. Además su superficie, extremadamente pequeña,  minimiza las pérdidas de calor. 
Cuando se calientan convierten directamente en vapor de agua las moléculas más próximas sin calentar el agua. 

Las nanopartículas (en negro) se calientan rápidamente y transmiten el calor a las moléculas de agua más cercanas propiciando su evaporación. Nuevas moléculas de agua ocupan su lugar repitiendo el proceso.

La nueva tecnología tiene una eficiencia energética del 24%, frente al 15% de las células solares fotovoltaicas. 
La tecnología empleada no requiere de grandes instalaciones y pueden construirse con ella generadores o potabilizadoras portátiles. 
Este nuevo método, aparte de utilizarse para generar electricidad, tiene aplicaciones en la potabilización y depuración del agua.
Las pruebas de destilación de agua son dos veces y media más eficientes que los métodos existentes. Ingenieros de la Universidad de Rice ya han desarrollado un autoclave que utiliza esta tecnología para la esterilización de instrumental médico. 
Los investigadores han obtenido una beca de la Fundación Bill y Melinda Gates para la creación de un sistema de depuración a escala que se pueda utilizar en lugares que carecen de infraestructura eléctrica y de alcantarillado. 
En este vídeo puede verse una presentación de esta nueva tecnología realizada por la Universidad de Rice.


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